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Comparing the Educational System in Mexico and the United States



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Comparing the Educational System
in Mexico and the United States



By Isabel Quiñónez, Program Coordinator, Migrant Education


As with many other aspects of life in the United States, the school system is different here than it is in other countries, including Mexico. What follows is a comparison of the educational systems in these two countries. This information is intended to equip parents with the information they need to actively participate in their children’s education.

Structure of the educational system in Mexico: The Mexican educational system is composed of the following levels—preschool, primary, secondary, preparatory, and higher education.


  • Preschool serves children ages 3 to 5 through play activities. Students must have a certificate from preschool in order to enter primary school.




  • Primary school is comprised of six levels or grades and is normally for children who are between the ages of 6 and 14. Students older than 15 who have not finished their primary education may attend primary school classes for adults.




  • Secondary education has been obligatory since 1993. It is designed for students age 12 to 16 and takes three years to complete. Secondary education also provides learning opportunities for students older than 16 and working adults. Completing this level of education is required for students who want to advance to the preparatory level of the education system.




  • Students in the preparatory school can have three educational options. They can take general education classes, complete technical or vocational training, or obtain a degree that prepares them for higher education.




  • Higher education follows preparatory school. Students at this level study in universities, technological institutes, or specialty schools for teachers. Completion of higher education can lead to specialty, mastery, and doctorate degrees.


^ Structure of the educational system in the United States: The American educational system is composed of the following levels: preschool, elementary, middle school, high school, technical school and community college, and university.


  • Preschool is not mandatory in the United States. These schools are operated by independent organizations and are not part of the state education system.




  • Elementary school is comprised of seven levels or grades for children between 5 and 12 years old. It begins with kindergarten and ends with grade 6. Elementary school is offered in many different forms—public, private, bilingual, and independent study (home school).




  • Depending on the organization of the school district, the next level of education is called either “middle school” or “junior high.” These schools are composed of two or three school years for children 12 to 15 years old. Students must finish elementary school before advancing to middle school. Completion of this level of education is mandatory.




  • High school includes four years of courses and is required for students between the ages of 14 and 18. Here, students are prepared to transition to various types of education or training. Upon completion of high school, they receive a diploma and can then enter into technical training or university. A high school diploma is required for most jobs in the United States.




  • Technical schools prepare students for both short and long-term careers. Community colleges also offer technical training to prepare students for careers or transition to university.




  • Students can enter university if they have obtained good academic standing in high school or if they have completed courses at a community college. Universities are divided into public and private institutions. For example, Sonoma State University is a public university, while University of San Francisco is a private one. In a university or college, students can receive an undergraduate or bachelor’s degree (BA or BS), specialty degrees, master’s degree, and doctorate.


Subjects, Textbooks, and Grades: Several subjects are offered in Mexican schools, but in the United States (although the subject area may be covered within other classes). These include Environmental Education, Geography, and Civic Education at the primary level and Mexican Geography, Educational Guidance, Citizenship, and Artistic Appreciation/Expression at the secondary level. Subjects that are offered in the United States, but not in Mexico include English Language Arts and high school “elective” courses.

In Mexico, there is a national text that specifies the content to be taught in each subject. In contrast, the United States does not have a national text—each state decides what should be taught at each grade level. School districts buy textbooks according to the standards established by the state.

The evaluation or grading system is somewhat similar in both countries. In Mexico, the grading system is based on numbers, with 10 being the best. A student who earns a 6 still passes, but a 5 indicates that the student did not pass. In the United States, the grading system is letter-based, A being the best. A student who earns a D still passes the class; while an F, which is the lowest grade, indicates failure.

One big differences between the education systems in these two countries is that Mexico does not permit students to enter the next level of schooling if they have received a 5 in any subject. In the United States, each case of failing grades is studied and discussed, and students are sometimes allowed to move to the next grade level. Normally, a meeting with parents is held and the teacher presents a plan for improved study. After a few months, the plan and the student’s performance are reviewed. At this meeting, a final decision is made about whether or not to pass the student. In many schools, classes are offered after school or in the summer so that students can make up for poor grades. For immigrant parents, it’s especially important to understand how schools in the United States are structured so that your children can get the best possible education here. If you have questions, talk to the teacher, principal, or other staff person at your child’s school.

Una Comparación entre la Educación en México y los Estados Unidos
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Por Isabel Quiñónez, Coordinadora del Programa Migrante



Al igual que muchos otros aspectos de la vida en Estados Unidos, el sistema escolar es diferente al de otros países, incluyendo el de México. La siguiente es una comparación entre los sistemas educativos de ambos países. Se espera que con esta información los padres de familia estén mejor preparados para participar en la educación de sus hijos.

^ Estructura del sistema educativo en México: El Sistema Educativo Mexicano se compone por los siguientes niveles educativos: educación preescolar, primaria, secundaria, media superior y educación superior.


  • La educación Preescolar consiste de tres grados y se imparte a niños de 3 a 5 años de edad y la enseñanza se realiza a través de actividades de juego. Es obligatorio obtener el certificado de preescolar para ingresar a primaria.

  • La educación Primaria consta de seis grados y normalmente se imparte a niños de 6 a 14 años de edad. Las personas de 15 años o más que no hayan terminado la primaria pueden hacerlo en los cursos para adultos.

  • Educación Secundaria es obligatoria desde 1993. La secundaria se proporciona en tres años a la población de 12 a 16 años de edad que haya concluido la educación primaria. Las personas mayores de 16 años pueden estudiar en la secundaria para trabajadores o en la modalidad para adultos. Este nivel es necesario para iniciar estudios medios profesionales o medios superiores.

  • La Educación Media Superior se comprende de tres subsistemas: bachillerato general; educación profesional técnica, el cual capacita a profesionales calificados en diferentes áreas; y bachillerato tecnológico, el cual ofrece la carrera de profesional técnico y al mismo tiempo prepara estudiantes para el ingreso a la educación superior.

  • Educación Superior es posterior a la educación media superior. Puede estudiarse en universidades, institutos tecnológicos o escuelas para maestros. Comprende cuatro niveles: licenciatura, especialidad, maestría y doctorado.



Estructura del sistema educativo en Estados Unidos: El Sistema Educativo Estadounidense se compone por los siguientes niveles educativos: primaria, secundaria, preparatoria, colegio o universidad.





  • El Preescolar no es obligatorio y se constituye por organizaciones independientes al sistema educativo estatal.

  • La Primaria se consta de siete grados y normalmente se imparte a niños de 5 a 12 años de edad. Se ofrecen en diferentes modalidades: publica, privada, bilingüe, autónoma y estudio independiente en casa.

  • La Secundaria se compone de tres años escolares a niños de 12 a 15 años de edad que hayan terminado la primaria y es obligatoria. Hay dos tipos de secundarias una llamada “middle school” y otra llamada “junior high” según la organización de cada distrito escolar.

  • La Preparatoria se compone de tres o cuatro años (según el distrito escolar) a jóvenes de 15 a 18 años de edad y es obligatoria. Aquí los alumnos se preparan para varios caminos al terminar la preparatoria: diploma, carrera técnica, o carreras universitarias. Se requiere un diploma de preparatoria para la mayoría de los empleos en los Estados Unidos.

  • Los Colegios Técnicos son para carreras de corto y largo plazo, los colegios comunitarios también ofrecen cursos técnicos al igual que preparan alumnos para el ingreso a la Universidad.

  • La Universidad puede ser ingresada si obtuvo un buen promedio académico en la preparatoria o puede regularizarse el alumno en un colegio comunitario para luego ingresar a la universidad. Las universidades se dividen en universidades estatales o privadas. Por ejemplo, “Sonoma State University” es estatal a diferencia de “UC San Francisco” es privada. En la universidad pueden recibirse con Bachillerato (BA o BS), Especialidades, Licenciatura, Maestría y Doctorado.


Diferencias en asignaturas: Las asignaturas que se ofrecen en México y no se ofrecen en Estados Unidos son Conocimiento del Medio, Geografía, Educación Cívica al nivel primaria; Geografía general y de México, Orientación Educativa, Civismo, Expresión y Apreciación Artística al nivel secundaria.

Las asignaturas que se ofrecen en Estados Unidos y no en México son lectoescritura en inglés y asignaturas de preferencia al nivel secundaria y preparatoria.

Textos en ambos países: En México, para todas las asignaturas hay un texto nacional que guía al maestro(a). Sin embargo, en Estados Unidos no hay un texto nacional; cada estado tiene sus propias normas educativas que rige la enseñanza por cada nivel escolar, por lo cual los distritos luego compran los textos según las normas que se les asigna.

Sistemas de evaluación: El sistema de evaluación o las boletas de calificar que reciben los niños en ambos países son similares. En México es un sistema de números, 10 siendo lo mejor hacia el 6 que todavía acredita y el 5 es reprobado. En Estados Unidos el sistema es por letras, A siendo lo mejor hacia la D que todavía acredita y la F es reprobado.

Una de las grandes diferencias entre la Reprobación o Pasante entre ambos países es que México no permite que un alumno pase al siguiente año escolar si recibe un 5 en cualquier asignatura.

A diferencia de Estados Unidos donde se estudia cada caso de reprobación antes de reprobar. Normalmente se hace una reunión con padres, maestro y director para mejorar el plan de estudio para el niño. Luego después de unos meses se reúnen de nuevo estos individuos para revisar el empeño y mejoría del niño. Allí es donde se hace la última decisión en pasar el alumno o reprobarlo. En cuanto a la secundaria y preparatoria se le ofrece clases después de escuela o escuela de verano para regularizarse.

En el caso de las familias inmigrantes, es especialmente importante que los padres de familia comprendan la estructura del sistema educacional en los Estados Unidos, y así podrá apoyar a sus hijos para que puedan recibir la mejor educación posible en este país. Si tiene alguna pregunta, hable con el personal (maestros, directores) escolar de la escuela de su hijo/a.



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